“Một cầu thủ biết chơi bóng đá nghĩa là anh ta có thể chơi ở mọi vị trí, vì anh ta hiểu trận đấu”, Pep giải thích. Trước Brighton, đội bóng đang có phong độ cực cao khi bất bại 5 trận trước đó tại Ngoại hạng Anh và đang đứng trong Top 4, Man City đã giải bài toán khó nhằn này quá dễ dàng với một chi tiết không thể bỏ quả: Phil Foden là tiền đạo trung tâm.

Điều này càng bất ngờ hơn nữa nếu biết Gabriel Jesus – một tiền đạo thực thụ, cũng đá chính nhưng lại xuất phát bên hành lang phải. Jack Grealish ở hướng đối diện, tất cả hỗ trợ cho Foden.

Và không phụ sự kỳ vọng của Pep, lần đầu tiên trong sự nghiệp, Foden in dấu giày vào 3 bàn thắng (ghi 2, kiến tạo 1) trong một trận đấu cho Man City tại Ngoại hạng Anh. Thực tế là 4 bởi trong bàn mở tỷ số của City, dấu ấn của Foden cũng cực kỳ đậm nét.

Gọi Foden là gì bây giờ? Một tiền vệ trung tâm, hộ công lệch trái, lệch phải, tiền đạo trái, tiền đạo phải, và giờ là trung phong? Có lẽ đúng như Pep nói, Foden không phải một cầu thủ “chữa cháy”, hay dạng đa dụng để chơi trung bình ở mọi vị trí, mà là anh tài năng đến mức hoàn thành xuất sắc mọi nhiệm vụ.

“Tôi tận hưởng vị trí này”, Foden chia sẻ. “Tôi có thể lùi sâu, lấy bóng, thực hiện vài đường chuyền. Đây là vai trò mới với tôi, tất cả những gì tôi có thể nói là tôi đang tận hưởng nó. Chúng tôi thay đổi qua từng trận, đôi khi tôi chơi cao hơn thông thường.

Foden thực sự rất hiểu bóng đá của Pep

Trận này là để phá thế một kèm một của Brighton, mục đích của tôi là lùi xuống càng nhiều càng tốt để lấy bóng. Vào một ngày khác, tôi có thể lập hat-trick, nhưng điều quan trọng nhất vẫn là 3 điểm”.

Thực tế thì người ta vẫn có sự e ngại nhất định dành cho các cầu thủ đa năng. Bởi như vẫn nói, “một nghề cho chín còn hơn 9 nghề”. Nhưng xin nhắc lại, đây đã là cuối 2021, một thời đại khác hoàn toàn rồi.

Man City thay đổi theo từng trận đấu, từng đối thủ. Pep đi tiên phong trong việc phá bỏ một bộ khung mặc định. Thứ ổn định duy nhất mà ông quan tâm là kết quả, chứ không phải con người hay sơ đồ.

Foden vì thế là niềm tự hào lớn nhất của Pep lúc này, và có thể là trong cả sự nghiệp. Bởi lẽ chàng trai này hiểu rõ những ý tưởng mà Pep truyền đạt, vận dụng nó một cách linh hoạt, theo đúng tinh thần “hiểu bóng đá” – thứ vốn cực kỳ mơ hồ với đại bộ phận người khác.

Ở đây, khi bạn hiểu một trận đấu cần làm gì để chiến thắng, từng vị trí phải làm gì để đóng góp vào lối chơi, thì bạn có thể chơi ở mọi vị trí. Lý thuyết thì là vậy nhưng để triển khai thì vô cùng khó, đặc biệt là trong môi trường chuyên nghiệp, lẫn chuyên môn hóa.

Một cầu thủ giỏi cùng lắm chơi được từ 1-2 vị trí, đến 3 thì vô cùng hiếm. Hãy lưu ý, ở đây là phải chơi xuất sắc chứ không chỉ tròn vai. Foden phá tan mọi định kiến kiểu vậy với tư duy liền mạch, thông suốt. Đương nhiên, cầu thủ này vẫn còn nhiều hạn chế nhưng đấy chính là điều Pep thích nhất:

“Tôi thích Phil chơi ở mọi vị trí. Tôi thích việc Phil hiểu chơi bóng như thế nào và chúng tôi luôn có thêm một người ở mọi trí mà chúng tôi muốn chơi, bởi vì để chuyền quả bóng, ở một khu vực nhất, phải cần nhiều người hơn.

Phil có tố chất để làm như vậy. Đỡ bước một, sau đó là khả năng đi bóng qua 10, 15, 20 mét với toàn trung vệ cao lớn trước mặt. Phil đã ghi 2 bàn nhưng tôi có cảm giác cậu ấy còn có thể ghi nhiều hơn nữa. Ở những trận đấu vừa qua, khả năng ra quyết định của Phil không tốt. Nhưng Phil mới 21 tuổi, cậu ấy sẽ tiến bộ hơn nữa”.